sábado, 9 de abril de 2016

Los primeros pobladores de América: el verdadero descubrimiento del Nuevo Mundo

Los últimos hallazgos plantean nuevos interrogantes a la hora de ubicar temporalmente la primera colonización del continente americano

El primer poblamiento de América estuvo directamente relacionado
con la caza de grandes mamíferos como el mamut
¿Cuándo colonizó el ser humano por primera vez el continente americano? ¿De dónde venían estos primeros grupos y que rutas siguieron? ¿Qué motivó una migración que en unos miles de años les llevaría desde la fría estepa siberiana hasta la selva tropical amazónica? Y lo que es más importante, ¿Cómo consiguieron adaptarse a los diferentes ambientes a los que tuvieron que enfrentarse?

Son numerosos los interrogantes que plantea la llegada de los primeros pobladores a América. Estas cuestiones, que están principalmente relacionadas con la cronología, el lugar y el carácter de la primera colonización humana del continente americano, han sido durante muchos años el centro de un intenso debate multidisciplinar que, a día de hoy, continua vigente.

Hasta hace relativamente poco, la creencia generalizada era que los primeros pobladores americanos llegaron al continente hace alrededor de 13. 500 años, introduciéndose desde la península de Bering hasta Alaska a través de un puente de tierra que conectaba Asia con América. Este puente de tierra, conocido como “puente de Beringia”, emergía durante unos pocos miles de años como consecuencia del descenso del nivel del mar durante los periodos glaciares.

Este proceso migratorio a través del puente de Bering, que habría sido consecuencia del seguimiento por parte de los grupos de cazadores-recolectores de las grandes manadas de mamuts y caballos, habría llevado a los primeros pobladores americanos a asentarse en el territorio de la actual Norteamérica, dando origen unos pocos miles de años después a la cultura Clovis, cultura considerada durante muchos años la más antigua del continente americano.

Entonces, ¿qué pasa con los yacimientos sudamericanos?

Sin embargo, no todo es tan sencillo. En otros lugares del continente americano como Brasil, Chile o Argentina se han documentado yacimientos que se han datado en fechas anteriores a 13.500 BP. Estas dataciones, como las propuestas para el yacimiento de Monte Verde en Chile, de más de 14.500 BP, o la cueva de Pedra Furada en Brasil, de alrededor de 33.000 años, han llevado a algunos científicos a defender la hipótesis de la cronología larga para la colonización americana e incluso a enunciar teorías sobre la existencia de una ruta marítima desde Oceanía.

No obstante, muchos de los datos obtenidos de estos yacimientos sudamericanos se han puesto en duda. El principal problema que encuentran los críticos de esta teoría es la escasa fiabilidad de unos trabajos arqueológicos y de unas dataciones que, desarrolladas entre 1960 y 1995, no fueron sometidas al escrutinio científico. En este punto, quizá el mejor candidato a yacimiento más antiguo sea Monte Verde, en Chile, el cual parece tener claras evidencias de ocupación humana datadas en 14.500 BP.

El sitio de Monte Verde (Chile) es uno de los candidatos más importantes
a yacimiento más antiguo de América
Pese a las críticas recibidas, esta fecha de 14.500 BP es aceptada por muchos arqueólogos norteamericanos, que sospechan de la existencia de sitios más antiguos en el continente. En el norte de los Estados Unidos, por ejemplo, yacimientos como Bluesfish Cave y Trailer Creek Caves, ambos en Alaska, han proporcionado supuestas evidencias de caza y carroñeo de mamuts por parte de grupos humanos hace entre 14.800 y 14.200 años. En Meadowcroft, en el estado de Pensilvania, se ha hallado industria lítica datada en 18.000 BP. ¿Cuál es el problema de estos yacimientos? Uno de los más habituales dentro de la profesión arqueológica: la dificultad en la interpretación estratigráfica.

Recapitulando…

A la vista de las evidencias disponibles, actualmente disponemos de dos teorías sobre el momento en el que se produjo la primera colonización de América.

- Colonización temprana. Esta hipótesis, sustentada por yacimientos como Monte Verde (Chile), Pedra Furada (Brasil) y Piedra Museo (Argentina), sostiene que los primeros pobladores de América llegaron al continente en fechas anteriores a 14.000 BP. Sus principales problemas son dos: las críticas que reciben tanto las dataciones como el desarrollo de los trabajos arqueológicos llevados a cabo y el hecho de que sus defensores no consiguen proponer una fecha concreta para esa primera colonización.

- Colonización tardía. Esta hipótesis, que a día de hoy sigue siendo la más aceptada, sostiene que la llegada de los primeros grupos humanos al continente americano se produjo hace no más de 14. 000, en algún momento al final de la última era glaciar. Este argumento está firmemente sustentado por trabajos arqueológicos y dataciones plenamente aceptados por la comunidad científica.

Como se puede ver, a día de hoy el panorama es más complejo que hace unos años. Las nuevas evidencias, junto con las mejoras en los métodos de análisis molecular, han permitido retrasar la fecha de la colonización más allá de los 13.500 años, estableciendo esa fecha como límite inferior para el primer poblamiento. Por otro lado, y aunque se han propuesto diferentes rutas para explicar la colonización de América, el descubrimiento de nuevos yacimientos a ambos lados del estrecho de Bering, como Ushki en Siberia o Swan Point en Alaska, han permitido establecer similitudes tecnológicas y en los patrones de asentamiento entre ambas vertientes, es decir, han permitido confirmar que esta primera migración se produjo a través del estrecho de Bering.

Además, a estos datos hay que añadir los obtenidos a través de los últimos estudios genéticos, los cuales han concluido que los primeros grupos humanos que colonizaron América procedían de Asía, llegándose a producir hasta tres migraciones diferentes desde allí. En definitiva, un panorama bastante complejo. 

Actualmente el debate sobre las dataciones sigue abierto, por lo que aún quedan muchas preguntas por responder. ¿Habría sido posible una colonización temprana del continente americano? ¿En qué momentos fue posible el paso por tierra a través del estrecho de Bering? Si defendemos la hipótesis de la colonización tardía, ¿Es posible que los grupos humanos se hubieran desplazado en unos cientos de años por todo el sur del continente? El “donde” parece resuelto. El “cuándo” sigue siendo un misterio.

Imagen| Wikipedia