Las ratas pueden diferenciar un idioma de otro

Además de los humanos, existe constancia de que otros mamíferos pueden distinguir entre dos patrones diferentes de discurso. Un grupo de neurocientíficos de Barcelona sostiene que las ratas, al igual que el hombre y el mono Tamarin, pueden extraer patrones regulares en el lenguaje a partir de señales discursivas (métricas). El estudio demuestra que las ratas son capaces de distinguir las señales de ritmo y entonación del habla humana, siendo capaces de distinguir entre un hablantes de diferentes idiomas.
Las ratas fueron entrenadas para presionar una palanca según oyeran una grabación de cinco segundos de oraciones en holandés o en japonés. Luego las grabaciones fueron puestas de modo alterno: las ratas respondían al holandés y no al japonés, o viceversa. Sólo presionaban la palanca cuando eran expuestas al idioma para el que se las había entrenado. Y lo que es más importante, las ratas desarrollaron la habilidad de diferenciar frases en japonés u holandés que no habían escuchado antes.
La sofisticación lingüística de las ratas resultó ser limitada. Cuando los investigadores emplearon diferentes personas para decir cada oración, las ratas encontraron mucho más dificultoso dilucidar de qué idioma se trataba. Los humanos, aún en la infancia, pueden superar este problema –y realmente resolverlo aprendiendo léxico y sintaxis, fonología, segmentos de palabras e incorporando información semántica.

Esta habilidad especial para detectar las características que distinguen un tipo de habla de otro, a través de pruebas en base a dos idiomas muy diferentes entre sí, ha sido descubierta en tres especies de mamíferos: los humanos (tanto adultos como recién nacidos), los monos Tamarin y, ahora, las ratas. Los científicos utilizaron monos porque pueden emplearse con ellos el mismo tipo de experimentos que se usan con niños pequeños. Las ratas fueron la primera especie no primate estudiada. Investigaciones en especies no mamíferas, como aves cantoras, podrían aclarar si esta cualidad es única de los mamíferos.

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